Nieuws Actueel

Derk Sauer: 'Ik ben nergens echt goed in'

Je moet niet bepaald paniekerig ingesteld zijn om met vrouw en kinderen je biezen te pakken om te gaan ondernemen in Sovjet Rusland. En dat is Derk Sauer (Amsterdam, 1952) ook niet. Hij gaf de Russen tijdschriften, kranten en nieuwssites, pionierde waar kon, ging op zijn bek, maar werd bovenal een gevierd mediamagnaat.

Jeroen Jansen 28 maart 2014

Succesderksauerindependentmedia

Special Succes: Topondernemers aan het woordTegeltjeswijsheden verboden, je succesformule in twee zinnen.“Mijn succesformule? Ik ben zelf niet ergens heel erg goed in, maar ik kan wel redelijk goed onderkennen waar anderen goed in zijn. Die mensen breng ik bij elkaar.”

Je bent een connector?“Meer een coach van een voetbalelftal. Om ervoor te zorgen dat de goede mensen op het veld staan, hoef je zelf niet echt goed te kunnen voetballen.”

Wat is je meest verbazingwekkende succes?“Ik ben het meest trots op de Russischtalige krant Vedomosti. Dat is uitgegroeid tot de meest belangrijke en invloedrijke zakenkrant van Rusland. Een mix van het Financieele Dagblad en een NRC, maar dan op z’n Russisch.”

Succes komt met vallen en opstaan. “Vallen is een voorwaarde om weer op te kunnen staan. Mislukken hoort er bij, maar dat wordt in Nederland vaak ernstig onderschat. Daar wordt mislukken als iets negatiefs gezien, terwijl ik dat helemaal niet zo zie. Ik heb van alles gedaan wat niet gelukt is, maar dat vind ik totaal niet erg.”

Bijvoorbeeld je mislukte avontuur met tv-zender Het Gesprek?“Dat is een typisch voorbeeld van iets dat op papier een heel goed idee is, maar in de uitwerking toch geen succes werd. Het was ook wel een beetje bedacht in de kroeg hoor. Als we het anders hadden aangepakt, had het succesvol kunnen worden. Ik was er echt van overtuigd dat het zou gaan werken. Anders doe ik iets niet, je moet nooit als een blind paard ergens aan beginnen.”

Wat was voor jou een dalperiode?“Onze eerste jaren in Rusland waren zwaar. We leden veel verlies, het geld was op en het hele project dreigde mis te gaan. Het water stond ons aan de lippen. Door enorme mazzel zijn we toch aan een vroegtijdige ondergang ontsnapt.”

Mazzel?“De lancering van de Russische editie van vrouwenblad Cosmopolitan werd onze redding. Dat het zó aan zou slaan had niemand kunnen voorzien. Een typisch geval van gered door de bel.”

Komt geluk vaak om de hoek kijken in jouw vak?“Geluk speelt een enorm belangrijke rol. Je moet nooit gaan denken dat je succes hebt omdat je zo slim bent. Je moet ook een beetje geluk hebben.”

“Er zijn heel veel ondernemers die fantastische dingen hebben gedaan, maar die finaal geflopt zijn. Bijvoorbeeld omdat ze het net op het verkeerde moment probeerden. Timing is alles. Net het goede moment kiezen is de kunst.”

Is dat bij jou fingerspitzengefuhl?“Dat weet ik niet. In de mediawereld, is dat allemaal wat moeilijker vast te stellen met marktonderzoeken. Steve Jobs zei altijd: 'Als ik aan mijn marktonderzoeker had gevraagd of hij een iPad wilde, had niemand gezegd dat hij er eentje wilde.' Mensen voelen pas de behoefte als iets er al is.”

Je hebt zelf weleens last gehad van ongelukkige timing. Je was er op internet vroeg bij met een nieuwsportal, maar stapte er voortijdig weer vanaf. Spijt?“Ik was gewoon te vroeg. Het kostte veel te veel geld en uiteindelijk zijn we eruit gestapt. Dat hadden we natuurlijk nooit moeten doen. Maar ja, achteraf is makkelijk praten. Vlak na wij afscheid hadden genomen werd internet in Rusland wel een doorslaand succes. Gemiste kans. Aan de andere kant, ik ben nu toevallig wel de baas van een van de grootste internetbedrijven van Rusland. Dus op de een of andere manier komt het toch weer op zijn pootjes terecht.”

Wat heeft Independent Media de Russen gebracht?“De tijdschriftenindustrie. Independent Media is daarbinnen de pionier geweest. Voor wij kwamen, bestonden er geen tijdschriften in Rusland. Daarna zijn er allemaal andere uitgevers gekomen, bij wie in de top mensen meedraaien die bij ons begonnen zijn.”

Hoe voelt het om dat te weten?“Nou, ik vind het wel grappig. En het maakt het hier zijn ook wel prettig, want iedereen binnen de industrie en ook daarbuiten kent mij van Independent Media. Je geniet een soort respect, waardoor je makkelijk kunt opereren.”

Je bent nooit bang. Is dat leidend in jouw ondernemerschap?“Haha, dat is moeilijk om van jezelf te zeggen. Als je angst hebt doe je dingen niet, omdat je bang bent dat het mislukt. Neem Het Gesprek. Ik ben daar gewoon aan begonnen. Lukt het niet, dan ben ik toch weer een ervaring rijker. Daar heb ik dan later op een andere plek weer plezier van. Van dingen die mislukken leer je veel meer, dan van dingen die goed gaan.”

Rusland had en heeft niet bepaald een prettig ondernemersklimaat. Ben je ook daar nooit bang geweest?“Nee eigenlijk niet. Ik ben gewoon het vliegtuig ingestapt en gegaan. Je moet het ook allemaal niet ingewikkelder maken dan het is. Misschien komt het door mijn nuchtere houding.”

Ik herinner me een situatie met een modellenbureau…“Ja, dat was vervelend. Een man wilde per se dat wij bij Cosmopolitan met modellen van zijn bureau gingen werken. Dat deden we niet, waarop de man serieuze bedreigingen aan mijn adres en dat van Ellen (Derks vrouw en ex-hoofdredacteur van Cosmopolitan Rusland, red) uitte. Ik ben niet in paniek geraakt, het levert zo weinig op om bang te zijn. Bovendien verandert het de situatie ook niet. Uiteindelijk heb ik voor de zekerheid beveiliging genomen. Maar ik heb geen gehoor gegeven aan de eis van die man.

Je hebt Independent Media verkocht aan Sanoma. Nu staat Sanoma in Nederland op een rotte fundering. Wat gaat er gebeuren?“Het is niet best hè? Ik vind het moeilijk om te voorspellen wat er gaat gebeuren, maar ik vind het wel heel tragisch dat zo’n mooi bedrijf in zo’n korte tijd aan het aftakelen is. Zonde.”

De Russische Sanoma-tak, jouw oude bedrijf, staat in de etalage. Heb je interesse?“Nou, dat koopproces is nu gaande.”

Dat klopt, maar heeft dat iets met jou van doen?“Nee, al ben ik wel aan het kijken of ik daar misschien nog iets uit wil kopen. Maar het is nog steeds niet helemaal duidelijk…”

Je bent fervent yogi. Ondanks dat je het maar zweverig vond, ging je er met volle overgave in. Is dat typerend voor jouw karakter?“Ja, dat vind ik wel. Als je iets doet, probeer het dan met honderd procent inzet te doen. Geen half werk. Daar hou ik nou echt niet van. Je moet, ook als iets mislukt, kunnen zeggen dat je er alles aan gedaan hebt om het te laten slagen.”

Wat is de grootste bedreiging van jouw succes?“Pff, ik heb geen idee. Omdat, nee, weet ik niet. Ik voel me helemaal niet bedreigd. Minder succes is ook goed. Succes is ook geen doel, mijn doel is gelukkig leven met mijn vrouw en kinderen.”

Waar is jouw succes dan van afhankelijk?“Van mijn vrouw. Echt waar. A: ik heb een hele leuke vrouw en B: ik geloof dat het een stabielere basis geeft als je iets samen doet. Ellen speelt daarbij een heel belangrijke rol in het bedrijf. Ik denk dat dat scheelt. En ik vind het ook gewoon leuk om met mijn vrouw te werken.”

Is succes eindig?“Nou ja, je gaat dood, dus het is zeker eindig. Alles heeft zo zijn ups en zijn downs, maar je kunt ook met hele kleine dingen succes hebben.”