Nieuws Actueel

Kledingmagnaat vindt dood in zijn geliefde natuur

Gerben van 't Hof 10 december 2015

Douglas Tompkinsespritthenorthface1065

Douglas Tompkins (72) richtte Esprit en The North Face op en stopte het fortuin dat hij daarmee verdiende in natuurbescherming. Een kajaktocht in Chili is hem fataal geworden.

Het Generaal Carrera-meer is berucht. In een oogwenk kan het weer er omslaan. Douglas Tompkins ploegt door het water. Het waait stevig. Dan krijgt een golf grip op zijn kajak. Het vaartuig slaat om en de miljardair komt in het ijskoude water terecht.

Zwaar onderkoeldEen reddingsboot van het leger vist Tompkins en de drie andere kajakkers met wie hij op pad is uit het meer. De Amerikaan is zwaar onderkoeld. Bibberend verdwijnt hij in de helikopter die hem naar het ziekenhuis in Coyhaique brengt. "Hij was buiten bewustzijn. Ademde nauwelijks nog", verzucht de arts Carlos Salazar later. De 72-jarige kledingmagnaat overlijdt op de intensive care.

(Tekst gaat door onder foto)

Tompkins is in het harnas gestorven. "Hij is opgeschrokt door de natuur die hem zo aan het hart ging", snikt zijn dochter Summer na het overlijden van haar vader.

Douglas Rainsford Tompkins is net 12 jaar als hij de rotsen van het Shawangunkgebergte bestijgt. Tijdens familie-uitjes naar het ruige landschap van Wyoming bindt hij meteen de ski's onder.

De tiener maakt zijn school niet af. Liever kiest hij voor het avontuur. Hij trekt door de Verenigde Staten, vliegt naar Europa om de Alpen te ontdekken en staat op de hoogste toppen van de Zuid-Amerikaanse Andes. Maar in 1962 is zijn geld op en keert Tompkins terug naar de VS.

Boek vol avontuurDaar richt hij The North Face op. Een outdoorzaak in San Francisco. De ondernemer leert er ook zijn eerste vrouw Susie Buell kennen. Hij staat te liften. Zij pikt hem op. Ze worden verliefd op elkaar.

Het stel begint jurken te verkopen vanuit de kofferbak van hun stationwagon. Dat is het begin van miljardenconcern Esprit. "We vonden altijd een manier om iets voor elkaar te krijgen. We waren nergens bang voor", zegt Buell eens over hun huwelijk. "Het was een boek vol avontuur."

Tompkins en Buell gaan in 1989 uit elkaar. De ondernemer heeft dan al een fortuin verdiend met de kledingverkoop. Maar het zakenleven kan hem niet bekoren. Hij verkoopt zijn aandeel in Esprit voor naar verluidt 150 miljoen dollar. Van het geld koopt hij ongerepte stukken land in Zuid-Amerika. Zo richt hij het Pumalin Park op, een 715.000 hectare groot stuk regenwoud dat zich uitstrekt van de Andes tot de Stille Oceaan.

KritiekMet zijn nieuwe vrouw Kristine, directeur bij het kledingbedrijf Patagonia, verblijft de miljardair afwisselend in Zuid-Amerika en de Verenigde Staten. Hij maakt zich sterk voor nieuwe parken in Patagonië en in het Ibera-moeras, in het noordoosten van Argentinië. : Douglas streed vol passie voor natuurbehoud. Dankzij zijn inzet kunnen ook toekomstige generaties van natuurschoon genieten", laat The North Face in een reactie op zijn dood weten.

Zijn werk levert ook kritiek op. De grootschalige landaankopen en zijn diepe afkeer van zalmkwekerijen stuiten de Chileense en Argentijnse overheid en bedrijfsleven tegen de borst. Het zou de landen belemmeren in hun economische ontwikkeling. Het laat Tompkins koud. "Als je niet tegen kritiek kunt, moet je niet in de natuurbescherming gaan."