Nieuws Actueel

Michiel Mol: 'Jongens, we zijn geschiedenis aan het schrijven'

Voormalig internetpionier Michiel Mol heeft tegenwoordig ambities die ver buiten de dampkring reiken. Hij wil volgend jaar als eerste bedrijf in de geschiedenis mensen naar de ruimte brengen. "Een jongensdroom die steeds dichterbij komt."

Bram de Vrind 12 september 2014

Michielmolxcorsuccesondernemer335

Succes

Derk Sauer: Ik ben nergens echt goed in Hennie van der Most: Ik moet nu effe knokken Victor Muller: Ik onderhandel met een death wish Marjan Strijbosch: Ik heb iets succesvols in me Taco Carlier: Fietsen is extreem sexy Erik Drost: Ik dwing niemand tot vreemdgaan Emile Ratelband: Geld, daar schijt ik op Dominique Persoone: Chocolade snuiven is rock-'n-roll Frans Heesen: Jacht met waterval? Alles kan! Rob Heilbron: Ik lijd pijn Ilja Gort: Zo is het en anders lazer je maar op Joop van den Ende: Succes is een drug Special: Topondernemers aan het woord

Mol maakte in de jaren ’90 furore met internetreclamebedrijf Lost Boys, waarvan de verkoop hem een duizelingwekkende 55 miljoen euro opleverde. Hij gaat nu letterlijk voor het hoogst haalbare: het heelal. Het ruimteschip van XCOR Space Expeditions moet passagiers vanaf volgend jaar tot op een hoogte van 100 kilometer boven het aardoppervlak brengen. Ondertussen verliest de in Brabant opgegroeide ondernemer de goede geneugten van het leven niet uit het oog. Hij viert jaarlijks vakantie tussen de jetset in Saint-Tropez en organiseert feestjes van zijn achtertuin tot in Vegas.

Jij laat geld graag rollen?"Ik heb gelukkig de mogelijkheid om wat meer geld uit te kunnen geven. Dus ik organiseer vaak bijzondere dingen. En die betaal ik dan ook. Ik geniet ervan als ik de mensen waarvan ik hou zie genieten. Toen mijn vader en ik samen honderd werden, hebben we 22 man uitgenodigd om naar Las Vegas te gaan om dat te vieren. Door mijn vrienden word ik dan ook Michiel Langhout genoemd. Naar Peter Langhout, de betere reisorganisator, haha!"

Calvinisme is niet aan jou besteed."Nee. Ik geniet van het leven. Work hard play hard, hè. Dat vind ik veel meer van deze tijd. De generatie voor ons werkte zich helemaal kapot en ging vanaf hun 65ste eens een keer genieten. Ik vind dat zonde. Je kan beter hard werken en dan ook nu gewoon genieten."

Daar zit ook een bepaalde kijk op het leven achter. "Ik ben alles behalve calvinist. Misschien dat dat toch een beetje met mijn zuidelijke roots te maken heeft: Brabantse gezelligheid."

Je vader (nr. 50 in de Quote 500) is zelf succesvol ondernemer. Heb jij zijn succes ooit als een belemmering ervaren?"Nooit als belemmering. Ik heb nooit als doel gehad om mijn vader te overtreffen. Ik heb heel veel aan hem en hij is nog steeds een belangrijk adviseur en sparringpartner."

Van welke fout zei je vader achteraf: dit had ik zien aankomen?"Het belangrijkste voorbeeld is natuurlijk het Spyker-verhaal (Mol verloor miljoenen met de investering in een Formule 1 Team van autofabrikant Spyker, red). Ik wilde te graag dat Formule 1 team hebben. En dat ik dat gedaan heb zonder de boeken van Spyker goed te controleren. Toen het daar een zooitje bleek te zijn, was het al te laat. Mijn vader heeft me vooraf wel gewaarschuwd voor de risico’s. Maar hij zei: 'als je dat wil dan moet je dat doen'."

Was dat Spyker-team je grootste zakelijke misser? "Verreweg. Ik wilde gewoon te graag. Dat was het moment dat emotie de overhand nam van de logica. Dat gebeurt me niet zo vaak. Dat zal ook niet meer gebeuren hoor. Nu luister ik wel naar adviseurs."

Er stond dus wel een aantal seinen op rood. Was het dan toch de bevlogenheid van Spyker-topman Victor Muller die de doorslag gaf?"Zeker, hij is natuurlijk de beste verkoper ter wereld."

Wat vind jij de prettigste rol binnen een bedrijf? "De rol als strateeg. De visie op de markt bepalen, de missie van het bedrijf. En dan: welke partners hebben we nodig om dat te bereiken? Wat ik heel goed kan is deuren openen. Mensen enthousiast maken."

Inmiddels zijn er bij XCOR Space Expeditions honderden ruimtetickets à 75.000 euro over de toonbank gegaan, deodorantmerk Axe sloeg er in één klap 24 in. Hoe verkoop je tickets voor een ruimteschip dat nog nooit heeft gevlogen? "Ik denk dat onze plannen dermate overtuigend zijn dat zulke partijen geloven dat we dit voor elkaar gaan krijgen. Vervolgens zien ze dan in dat ruimtevaart wereldwijd zo hot is dat het is goed is om daaraan je merk te linken. Als hun naam straks bij de eerste ruimtevlucht op ons toestel staat, dan halen ze het acht uur journaal, zijn ze nieuws over de hele wereld."

De doelstelling om al dit jaar te gaan vliegen is niet gehaald. Nu moet het volgend jaar gaan gebeuren. Hoe gaan jullie dat wél waarmaken? "De herbruikbare raketmotor is het allerbelangrijkste, die hebben we zelf ontwikkeld, die is klaar. De raket eromheen is nog niet helemaal klaar. Een aantal van onze leveranciers heeft gewoon veel te laat geleverd. Dat is natuurlijk vervelend: ik kan echt niet wachten, ben een ongeduldig mannetje. Maar het is wel een vertraging die me veel minder zorgen baart dan als de motor niet zou werken. We hebben geen structurele problemen."

Wanneer gaat het dan wel gebeuren?"De verwachting is nu dat we januari/februari klaar zijn voor de eerste testvlucht. Eind volgend jaar commercieel vliegen is nog steeds het plan."

Het is miljardair Richard Branson, die al veel langer met commerciële ruimtevaart bezig is, ook nog altijd niet gelukt om een ruimtewaardig toestel te bouwen. "Het bedrijf dat hun toestel bouwt komt uit de vliegtuigindustrie. Dus zij hebben het hele toestel klaar, alleen de motor krijgen ze niet goed. Er zijn maar weinig mensen die weten hoe een goede raketmotor werkt. Omdat XCOR uit de ruimtevaart afkomstig is, denk ik dat wij daarmee een voordeel hebben."

Hoe ga jij Richard Branson verslaan?"Zij zijn veel langer bezig. Maar onze raket is zoveel eenvoudiger én herbruikbaar. Hij werkt gewoon op kerosine. Bij Branson is die raket vaste brandstof. Dus als zij gevlogen hebben moet die hele motor eruit worden gehaald. Dus uiteindelijk denk ik dat wij een betere kans hebben om succesvol te worden."

Je wilt al sinds je tiende de ruimte in. Waar komt die droom vandaan? "Ik was echt die bèta, die computernerd. Dat heelal, het ontstaan ervan en hoe weinig wij daarvan weten. Dat fascineerde me. En onderdeel daarvan was dat ik het zelf wel een keer mee wilde maken om in het zwarte heelal outer space gewichtsloos naar de aarde te kijken."

Hoe staat XCOR Space Expeditions er over 10, 15 jaar voor? "Tegen die tijd hopen we een toestel te hebben dat van A naar B vliegt door de ruimte. Een toestel waarmee je overal ter wereld kan komen binnen twee uur. Dat zal nog heel erg duur zijn. Meer iets voor staatshoofden bijvoorbeeld."

En verder? "Ik denk dat we dan dagelijks met vijf tot tien toestellen vanuit verschillende spaceports op de wereld gaan vliegen. Uit onafhankelijk onderzoek blijkt dat er in 2020 minimaal 30.000 man naar de ruimte willen en dat ook kunnen betalen. Als wij er daarvan 1000 naar de ruimte brengen ben ik al heel erg blij."

Hoe breng je die bevlogenheid om dit waar te maken over op je personeel? "Natuurlijk vertel ik af en toe bij de vrijdagmiddagborrel nog een keer mijn visie en hoe bijzonder het is. Soms moet je even een stapje terug nemen en beseffen: hé jongens we zijn hier wel echt geschiedenis aan het schrijven. Als het lukt doen we zó iets bijzonders. Dat geeft mij en de mensen hier ook nog meer energie om er voor te gaan."

Sta jij dan à la The Wolf of Wall Street met een microfoon je dolenthousiaste personeel toe te spreken? "Ik zal niet zeggen: ‘even stil jongens want nu ga ik een verhaal vertellen’. Ik heb het er wel aan de bar met mijn medewerkers over maar dan sta je gewoon met zijn drieën bijvoorbeeld."

Hoe voelt het om je droom steeds dichterbij te zien komen. Lig je daar wakker van? "Soms lig ik te stuiteren in bed en realiseer me ineens wat we nou echt aan het doen zijn. En dan word ik gewoon nog enthousiaster."

Vanwege de droom van die 10-jarige jongen die misschien wel gaat uitkomen? "Ik merk dat naar mate de eerste testvlucht dichterbij komt, ik het steeds spannender ga vinden. Het gaat nu niet meer over jaren maar over maanden. Die jongensdroom komt steeds dichterbij."