Nieuws Actueel

Risico nemen gaat net wat makkelijker met bier

Leon van Heel en Antti Liukku 24 november 2015

Cicrotterdamtimrowecambridgeinnovationcenter1065

"Gratis bier. Dat is het geheim.'' Een knipoog? Nee hoor. Tim Rowe, de grote man achter het nieuwe Rotterdamse innovatiecentrum CIC, is bloedserieus. "Alcohol verlaagt de aarzelingen en brengt mensen makkelijker tot elkaar. Wie wil investeren, moet risico durven nemen. Met wat extra biertjes gaat dat net wat makkelijker. Seriously: free alcohol is very important,'' vertelt hij het AD.

Rowe geldt als een van de meest gewilde ondernemers ter wereld. En de gemeente is zo trots als een pauw dat hij voor Rotterdam heeft gekozen. Hij is even over uit Boston om een bezoek te brengen aan de eerste Europese vestiging van zijn 'bedrijvenaanjager', die illustere ondernemingen op weg hielp als Google Android, Maven Technologies en Great Point Energy. Sinds een maand is CIC Rotterdam gevestigd in het Groot Handelsgebouw.

De studentikoze Rowe oogt onbevangen, kijkt om zich heen en praat als Brugman. Hij draait zich plots om: “Wat weten jullie eigenlijk van dit gebouw?'' Hij wacht niet op het antwoord, maar somt op: een van de eerste gebouwen dat in Rotterdam verrees na het bombardement, kolossaal omdat het alle dakloze bedrijven moest huisvesten. “Bijzonder was dat de bedrijfsruimtes zowel fabriekje als winkel in één waren. Mensen zagen wat ze kochten voor hun ogen gemaakt worden. Wij doen dat weer. Hier kunnen mensen zien wat er allemaal in Rotterdam voor moois wordt gemaakt!''

Het Cambridge Innovation Center (CIC) verhuurt kantoorruimte aan 'innovatieve bedrijven', maar de magie ontstaat in het Venture Café. Iedere donderdagnamiddag staat de deur open, om 'ideeën te koppelen aan investeerders'. Feitelijk een gratis borrel, met het fraaie uitzicht op het Stationsplein.

In Boston komen iedere week wel 300 tot 400 mensen naar het Venture Café. In Rotterdam is het, na drie edities, nog geen volle bak. Wel volgen zo'n dertig geïnteresseerden in een aparte ruimte een presentatie over het 3D-printen van schoenen. Rowe is tevreden met wat hij ziet. 'Awesome!' klinkt het.

Zijn filosofie: “Rotterdam heeft veel rijke mensen en Rotterdam heeft veel slimme mensen. Alleen kennen ze elkaar niet. Dat is echt een probleem voor onze economische ontwikkeling. Maar hier, in het Venture Café, komen ze elkaar tegen. Hier drinken ze, hier praten ze en hier schrijven rijke lui een cheque uit van 100.000 euro!''

Lasrobot En dat is al gelukt, meldt het CIC. Een investeerder praat nu met een uitvinder over de benodigde miljoenen voor de ontwikkeling van een lasrobot, een uitvinding die na een vergeefse bedeltocht langs bedrijven in de Rotterdamse haven bijna in de mottenballen was beland.

Deze editie van het Venture Cafe is het nog wachten op de eerste miljoenendeal. Aan de bar staat investeerder Frans Rodenburg, de zo vurig gewenste suikeroom. Zijn bedrijf Synchron Lab Automation investeert vooral in de it. En vooral in Amsterdam. “Daar zitten toch de meeste bedrijfjes met toekomst.'' Van het Rotterdamse innovatieklimaat is hij nog niet onder de indruk. “Hopelijk brengt CIC daar verandering in. Het gaat erom de juiste mensen te tegen te komen,'' zegt Rodenburg. “Een mailtje sturen om je product onder m'n aandacht te brengen, werkt niet. Ik wil de ondernemer persoonlijk ontmoeten.''

Het CIC is een prestigeproject van het huidige stadsbestuur en in het bijzonder van wethouder Maarten Struijvenberg (Leefbaar, economie). Hij legt uit: “We hebben in Rotterdam voorzieningen voor jonge ondernemers, zoals het Erasmus Center voor Entrepreneurship. Maar voor het maken van de volgende stap, voor het doorgroeien naar een volwassen bedrijf, hadden we die nog niet. En daar zit nu juist de banengroei.''

'Magnetisch effect' De gemeente trekt hier graag de portemonnee voor. De ambitie is om binnen 5 jaar zo'n 550 startups in innovatie te huisvesten. Want, zo stelt de wethouder, het CIC heeft een 'bewezen magnetisch effect op innovatiebedrijven, investeerders en multinationals'.

Het stadsbestuur maakt de komende 5 jaar 3 miljoen euro over naar het Venture Café. Daarnaast stelt de gemeente een lening van 10 miljoen beschikbaar, zodat het CIC ruim 13.000 vierkante meter in het Groot Handelsgebouw kan huren - en weer doorverhuren. Want dat is waar het CIC uiteindelijk geld mee verdient: vastgoed.

En Tim Rowe maakt er geen geheim van dat hij het Groot Handelsgebouw best zo wil overnemen. Zo profiteert hij optimaal van de waardestijging die zijn CIC teweegbrengt. “Maar dat is iets voor de lange termijn...,'' aldus Rowe.

Deze combinatie van idealisme en zakelijkheid leidt tot argwaan in de Rotterdamse gemeenteraad. “Het is toch gek dat een onderneming die prat gaat op zijn connecties met het bedrijfsleven en andere bedrijven helpt investeerders te vinden, zelf afhankelijk is van steun van de gemeente,'' zegt VVD'er Jan-Willem Verheij. Volgens Struijvenberg heeft de gemeentesteun alles te maken met de haast die Rotterdam had om het CIC binnen te halen. “Het lijkt misschien zo, maar het CIC druipt niet van het geld, waardoor banken gemakkelijk over de brug komen. Hier was snelheid geboden. Rotterdam heeft het CIC nu nodig.''

Volgens Rowe was het aanbod van de gemeente niet doorslaggevend, al is de steun handig, beaamt hij. Ondanks de successen van CIC zijn de banken niet bereid te investeren, aldus Rowe. Niet in Amerika, en zeker niet in Europa. “We zijn totaal nieuw, dat durft geen bank aan. De gemeente hoeft zich geen zorgen te maken. Pas als de lening is afgelost kunnen we winst maken.''

Vliegvelden Toch, is 3 miljoen euro voor gratis bier en workshops niet een beetje veel? “No way! In Boston krijgt het Venture Cafe 3 miljoen per jaar van de overheid. Denk eens na: de overheid bouwt wegen, vliegvelden, noem maar op. Waarom zou zeniet mogen investeren in de innovatie-infrastructuur?'' Zo ziet Struijvenberg het ook: "We financieren een ecosysteem om bedrijven te laten groeien.''

Tim Rowe staat op de bovenste verdieping van het Groot Handelsgebouw. Zijn blik gaat over Rotterdam Centraal, de Delftse Poort, het Manhattan Hotel en de nieuwe blikvanger Rotterdam First. De stad fonkelt. "Prachtig... Hier móeten wij zitten,'' stelt hij vast. Want alles is in de buurt: openbaar vervoer, grote universiteiten ('You have Delft, Leiden, Erasmus'), de haven, industrie, it-bedrijven. "We hoeven het alleen nog bij elkaar te brengen.''