Nieuws

Deze Brabantse kweker levert het krachtvoer voor de panda's in Ouwehands Dierenpark

Wie de pijlen richting 'asperges' volgt en langs de boerderij met Hollandse aardappels rijdt, vindt in het Brabantse Asten opeens een kwekerij van een veel exotischer soort. Bennie Nielen (46), zoon van twee groentekwekers, runt daar al 24 jaar bamboekwekerij Bamboo Giant. Hij levert straks het krachtvoer voor de panda's in Ouwehands Dierenpark in Rhenen.

Freke Remmers | Foto: JURRIAAN BALKE 4 april 2017

Bennie nielen bamboo ouwehands dierenpark rhenen

"Ik begon op mijn negentiende op de kwekerij van mijn ouders, maar zag bij een collega een keer bamboe. Ik wist meteen: dat wil ik ook. Ik vind het zo'n fascinerende plant'', zegt hij tegen het AD.

Eerste klant

Dat hij anno 2017 ook het voer voor pandaberen in Edinburgh, Wenen, Berlijn en Rhenen zou leveren, had hij toen nog niet kunnen bevroeden. ,,Onze eerste klant was de dierentuin in Berlijn, vijftien jaar geleden. Wij leverden toen al bamboe voor dierentuinen en pretparken ter decoratie, dus ze wisten van ons bestaan. Ze belden op: of wij ook bamboe voor panda's verbouwen? Tsja, geen idee."

Expert

Inmiddels is Nielen een expert op het gebied van pandavoer. Maar uiteindelijk komt het hierop neer: je weet het eigenlijk nooit met de eetlust van deze dieren. Zijn het jonge of oude panda's? Welke tijd van het jaar is het? Is het vrouwtje aan het zogen? Is de bamboe geteeld in kleigrond of in zandgrond? Panda's zijn kieskeurige dieren, hun gewenste menu wisselt soms per week. Nielen: ,,Nu, na de winter, eten de panda's weer meer. We hebben vandaag nog een extra bestelling uit Edinburgh gekregen. Normaal gaat daar zo'n 900 tot 1.000 kilo per week naartoe. Nu willen ze er nog 300 kilo bij." Wie dacht dat bamboe gewoon bamboe was, heeft het mis. Er bestaan zo'n 1.500 soorten, waarvan Nielen er zo'n 80 verbouwt. Bamboe met dikke of dunne stengels, in groen, geel of bijna zwart, met grote of kleine bladeren, in struikvorm of als boom, winterhard of kwetsbaar voor strenge vorst.

Verzekering

Twee medewerkers zijn drie dagen in de week met een elektrische zaag in de weer om precies de juiste stengels te oogsten. Mocht er ooit iets misgaan met het pandavoer, dan hebben ze zelfs een speciale verzekering; zulke kostbare dieren zijn het.

Trouwe klanten

Acht hectare telt kwekerij Bamboo Giant: niet alleen op de zandgrond in Asten, maar ook in de rivierklei nabij Venlo in Noord-Limburg wordt bamboe verbouwd. Als de nood aan de man komt en één panda verslingerd is geraakt aan één bamboesoort, dan kan hij ook knippen bij trouwe klanten die beschikken over grote tuinen. ,,In 2012 hadden we een strenge winter. Toen was een minder winterharde soort tot de grond toe afgevroren. We kwamen tekort. Toen zijn we naar Duitsland gereden om daar te knippen bij iemand thuis.

Wu Wen en Xing Ya

Woensdagochtend 12 april staat de eerste levering bamboe voor Ouwehands Dierenpark gepland. Twintig verschillende soorten, om eerst maar eens uit te vinden wat Wu Wen en Xing Ya willen eten. ,,Elke bundel krijgt een label, zodat de verzorger precies weet welke bamboe ze wel of niet - of een beetje - hebben gegeten.''

Proefzending

Uit ervaring weet hij dat het heel erg spannend kan zijn. Zoals in België, waar ze in 2014 in dierentuin Pairi Daiza (Brugelette) ook panda's hadden. ,,Daar zorgde het echt voor veel stress: ze aten niet, of maar één soort. Ze hebben toen nog een proefzending van een kweker uit Frankrijk laten halen. Maar ook dat wilden de panda's niet en uiteindelijk is de hele lading naar de olifanten gegaan."