Nieuws

Travelbird: Oprichter reisbedrijf doet stap terug

Hij richtte in 2010 reisbedrijf Travelbird op, leidde het naar ruim 700 man, maar moest het vervolgens rigoureus saneren. Nu Travelbird weer stevig op poten staat, stapt Symen Jansma op. Maar niet helemaal - zo staat in Het Parool.

Herman Stil | Foto: Daniel Cohen 12 juni 2017

Travelbird 1

Rondreis Cuba

Z'n mooiste reis: vorig jaar, naar Cuba. Een rondreis in zo'n Amerikaanse klassieker. Sigaren, rum en een land dat langzaam maar zeker het communisme afschudt. Natuurlijk was het een reispakket, verzorgd door zijn eigen Travelbird.

Dogmatisch

Symen Jansma en Dennis Klompalberts, al een koppel toen ze nog bij uitgever Wolters Kluwer werkten, wisten niets van de reiswereld toen ze in 2010 Travelbird oprichtten. "Dat was een groot voordeel," zegt hij nog steeds. "Dan denk je niet dogmatisch."

H&M maar dan met reizen

Bij Travelbird vind je geen vuistdikke reisgidsen of oneindige hoeveelheden webpagina's met reizen. Dagelijks krijgt de klant zes reisaanbiedingen voorgeschoteld. Niet alleen bestaand uit vlucht en hotelkamer, maar ook het vertier is geregeld. Zo hoeft de klant niet zelf te kiezen, terwijl hij vaak tegen stuntprijzen reist. Na een dag volgen weer zes nieuwe aanbiedingen, en dat elke dag weer. "We doen eigenlijk precies hetzelfde als H&M," zei Jansma eens, "maar dan met reizen."

Van 2 naar 700 werknemers

De twee oprichters begonnen Travelbird vanaf een kamertje aan de Keizersgracht en verspreidden hun aanbod steeds verder over de wereld. Al snel vanaf het Singel en toen daar niemand meer bij kon, gingen ze terug naar de Keizersgracht, een paar deuren verder dan de bakermat. Hun bedrijf groeide van twee werknemers naar meer dan 700. En van twee directeuren naar een managementteam, vanaf 2014 versterkt met financieel topman Steven Klooster.

De rek er uit

Najaar 2015 was de rek er echter uit. Er moest worden ingekrompen - honderd contracten worden niet verlengd - en er werden landen afgestoten. Ook moest er geld worden geleend. "We hebben er vervolgens hard aan gewerkt om weer los te komen van die externe financiering," zegt Jansma.

Niet meer van anderen afhankelijk

Bij Travelbird werken nu 446 mensen. "We hebben onze problemen opgelost en zijn niet meer van andere organisaties afhankelijk. Dat maakt mijn vertrek op dit moment ook voor de hand liggend," zegt Jansma, die zijn belang van ruim 36 procent aanhoudt in het bedrijf dat sinds de laatste financieringsronde, begin 2015, op papier 156 miljoen waard is.

Financiële man

Financiële man Klooster is de nieuwe ceo van Travelbird. "Het bedrijf heeft zich zo ontwikkeld dat er organisatorische zaken van me worden gevraagd waar ik niet zo goed in ben. Ik zag Steven dingen doen op een manier die ik niet kan. Maar het is niet zo dat ik op een ochtend wakker werd en mijn besluit nam. Zoiets groeit."

Betrokken blijven

"Ik ben daar ook helemaal niet uniek in. Er zijn genoeg oprichters die hun bedrijf verlaten zodra ze uit de opstartfase zijn. Vaak verkopen ze dan ook hun aandelen, maar dat wil ik absoluut niet. Ik wil bij Travelbird betrokken blijven. We moeten nog uitvogelen hoe precies, ik zit hier nu zonder vastomlijnd plan. Ik ga in elk geval op zoek naar potentiële overnames om de activiteiten te versterken."

Waardeloze investeerder

Daarnaast adviseert Jansma een vijftal start-ups. "Die bedrijven zitten nu in een situatie die wij ook hebben meegemaakt. Maar ik doe het niet in een officiële, betaalde vorm. En ik hou me niet bezig met financiering. Ik zou een waardeloze investeerder zijn."

Logische opvolger

Klooster was de logische opvolger, gezien de ervaring die hij eerder opdeed bij de Britse modewebwinkel Lyst en investeringsmaatschappij Warburg Pincus. Travelbird zal niet erg veranderen, verwacht hij. "Vooral de manier waarop we hier met elkaar omgaan, iets waar Symen en Dennis hard aan hebben gewerkt, moeten we nooit verliezen. Maar er is een nieuwe fase nodig, met wat meer structuur. Met een stip op de horizon waarbij we ook met medewerkers afspreken wat hen succesvol kan maken."

Uitbreiden in 11 landen

Travelbird wil uitbreiden in de elf landen waar het actief is, en Klooster sluit het ingaan van nieuwe markten niet uit. "Vergeleken met de jaren dat we meer dan honderd procent groeiden zitten we nu zeker in een andere fase. Maar we maken in alle elf landen winst, onze omzet ligt boven de 200 miljoen euro en we groeien nog steeds jaar na jaar met dubbele cijfers."

Heel complex

"Waarom andere reisbedrijven ons niet nadoen? Omdat het heel complex is. Al onze systemen en de hele organisatie zijn erop ingericht. Dat doe je niet snel na." Jansma: "We maken reizen gemakkelijker voor onze klanten, maar hoe we dat doen, is heel complex. Dat hebben we met vallen en opstaan geleerd. Wij vertellen vooral over het opstaan, maar er is heel wat gevallen. Het zit in onze cultuur dat we dingen proberen, dat we onze mensen vragen iets nieuws te bedenken en er dan niet negen maanden over te vergaderen."

Wijngaard op Sicilië

Kloosters beste vakantie was er - vanzelfsprekend - ook een van Travelbird. Met het hele gezin en de schoonfamilie naar Sicilië: een wijngaard waar de nonna kookte, opa de wijn deed en zoon de gastheer was. "Ik heb veel gereisd, tot rugzakvakanties aan toe, maar dit was de mooiste."

Waarom andere reisbedrijven ons niet nadoen? Omdat het heel complex is.

Symen Jansma