Nieuws Actueel

Bert Koppe betoverd door de magie van begonia's

Mister Begonia noemen ze hem ook wel. Bert Koppe (66) is verknocht aan de begonia. Voordat hij een stapje terug gaat doen, heeft hij nog een belangrijke klus te klaren. “We gaan het oubollige grootmoederplantenimago ondermijnen.” Een bedrijfsportret door De Stentor.

Kees van Loon | Foto: Ruben Schipper 14 maart 2017

Begoniakweker Koppe01

Het ragfijne lijnenspel en de kleurenpracht overweldigen. De schoonheid van de bladbegonia is bij weinigen bekend. Vanuit Ermelo komt daar wellicht verandering in.

Marketing

Met een marketingcampagne wil Koppe Begonia het oubollige grootmoederplantenimago ondermijnen. Eigenaar Bert Koppe erkent dat hij met zijn wereldhandel te veel op een eilandje bezig was. Alles draait om veredeling, vermeerdering, continue research en ontwikkeling. De promotie stond op een laag pitje.

Rassen

“Misschien kost het wel vijf jaar het beeld te doorbreken dat iedere begonia identiek is. Op alle mogelijke manieren zullen we trachten het consumentenhart te veroveren. Het is zo'n mooi, gevarieerd product. Wij werken met vijftien verschillende bladbegonia's en vijftig bloeiende rassen voor binnen en buiten. In zijn totaliteit kent de plant meer dan 1.500 soorten.”

Hoge eisen

In de kassen aan de Ermelose Fazantlaan maken veredelaars dagelijks kruisingen. Dit levert jaarlijks zo'n 30.000 zaailingen op die uit kunnen groeien tot nieuwe rassen. “Als er daar een paar van overblijven zijn we blij. We stellen hoge eisen. Gemiddeld duurt het vijf tot zes jaar voordat een noviteit de markt haalt. Dit veredelen doen we vanaf 1987 en sindsdien bereikten meer dan 150 nieuwe soorten de winkels. In 2017 presenteren we de bladbegonia's Forest Stream en Asian Toendra plus de bloeiende Harmony Pink.”

Zijn onderneming van meer dan een eeuw oud is volgens Bert Koppe uitgegroeid tot een van de meest innovatieve, professionele bedrijven binnen haar vakgebied.

Elite

“We zijn de enige ter wereld die seizoenafhankelijk met tachtig tot honderd medewerkers enkel met begonia's in die drie varianten bezig is. We leveren aan kwekers in heel Europa. Mondiaal hebben we partnerschappen met licentienemers. Naar China, waar begonia's net als in Zuid-Amerika wel populair zijn, sturen we ons elitemateriaal.” Als kleine jongen hielp hij reeds mee en na de hogere tuinbouwschool trad hij in 1973 toe tot het familiebedrijf. Ondertussen voert hij als Mister Begonia al bijna vier decennia de leiding. In deze periode kende zijn business geen enkel jaar zonder omzetstijging. Welbewust koos Bert Koppe acht jaar geleden voor schaalvergroting door de aankoop van een moderne vestiging in Aalsmeer waar de stekken hun wortels krijgen. Sinds 2013 bezit hij in het Portugese Odeceixe een kassencomplex waar wekelijks die stekken van de moederplanten afgesneden worden.

Robots

Hoewel het nodige handwerk in stand moet blijven, zullen robots binnenkort sorteren en steken van de begonia's voor hun rekening nemen.

De 66-jarige Bert Koppe ervaart dat de begonia hem veel gebracht, maar tegelijkertijd ook ontnomen heeft. “Voor een sociaal leven ben ik altijd veel te druk geweest. Ik heb echter wel de behoefte nog een beetje te gaan genieten. Mijn beide kinderen willen het bedrijf niet overnemen, maar na een zoektocht van anderhalf jaar is opvolging in zicht gekomen.”

Nieuwe directeur

Met André Vreugdenhil, die begin april in dienst treedt als commercieel directeur, is een man met groene vingers en internationale ervaring in veredeling en vermeerdering gevonden. De kwekerszoon werkte in leidinggevende functies met potplanten plus snijbloemen. Hij pakt de verkoop en productie van de begoniastekken op. “Voorlopig blijf ik eigenaar, maar over een jaar moet hij al heel ver zijn en dan kan ik het rustiger aan gaan doen. Ik ben cultureel, historisch, sportief en muzikaal geïnteresseerd. Daar kan ik dan eindelijk tijd aan besteden. De begonia zal me nooit meer loslaten. Ik zie me mijn dagen nog wel slijten met het veredelen, dat is machtig interessant. Wellicht kan ik ter uitdaging ook bijdragen aan de populariteitsverhoging van dit kleurenwonder.”