Nieuws Actueel

BrandLoyalty-topondernemer Robert van der Wallen: "De beste teams winnen, niet de beste spelers"

Robert van der Wallen maakte van BrandLoyalty een groot succes en verkocht het bedrijf uiteindelijk aan het Amerikaanse Alliance Data Systems. Hoe krijgt hij het toch voor elkaar om zo vaak, op het juiste moment, de juiste keuzes te maken?

WESSEL BERKMAN, VALENTIJN VAN DER BURG EN DENNIS MENSINK | FOTO: MARCO OKHUIZEN 7 maart 2019

Robert van der Wallen Brand Loyalty 1

Onzekerheid

“Mijn ondernemersdrive komt voort uit onzekerheid. Ik weet nu dat ik succesvol ben geweest, maar dat ik per se wil winnen, heeft zeker met onzekerheid te maken. Ik wil voortdurend bewijzen dat ik het kan. In het begin was het ook meer overleven. Ik weet dat het niet vanzelf komt en ken m’n beperkingen. Ik wil het anders doen, beter doen, samen doen. Het is belangrijk dat je de juiste mensen bij elkaar brengt: mensen die in bepaalde dingen beter zijn dan jij. Als je de juiste mensen vindt, kun je ze ook laten groeien en excelleren.”

Bernardus

“Ik werd gebeld door een M&A-adviseur, zoals dat wel vaker gebeurt. Hij zei dat hij een bijzondere investeringsmogelijkheid had. Het ging om Bernardus, van Ben - Bernardus - Pon. Ik ben naar Californië gegaan om hem op te zoeken en rond te kijken op de wijngaarden. Eerst dacht ik: dit is geweldig, maar het is te ver weg, dat tijdverschil zie ik niet zitten. Maar het merk sprak me erg aan en ik zag nog mogelijkheden. Dus nu ben ik toch voor vijftig procent eigenaar van Bernardus en heb ik een optie op de tweede vijftig procent. Die zal mijn kant nog wel op komen.”

Geen wildebras

“In ben een conservatieve ondernemer, geen wildebras. Ik probeer hoofd- en bijzaken te scheiden. Ik heb zeker ook fouten gemaakt, maar uiteindelijk wist ik me wel altijd te focussen. Ik had een stip op de horizon, maar hoe ik daar zou komen, dat wist ik niet. Ik heb nooit dikke businessplannen gehad. Wel een strategie. De rivier moet naar de zee. Die kabbelt daarnaartoe. Soms moet je de dijk een beetje verhogen, soms moet je de rivier een beetje uitdiepen. Je moet flexibel zijn en op de bal zitten om in te spelen op nieuwe trends, kansen en marktomstandigheden.”

Passie en cultuur

“Het allerbelangrijksten zijn en blijven de mensen. Goede mensen bij elkaar zetten, daar gaat het om. De beste teams winnen, niet de beste spelers. Wanneer je je op een internationaal speelveld begeeft, is het belangrijk dat je verschillende culturen en kwaliteiten bij elkaar brengt. We waren een heel internationaal bedrijf met 48 nationaliteiten. Dan moet je op zoek naar een gemene deler en die zit in het culturele. We keken bij kandidaten niet naar cv’s, maar of ze binnen de cultuur pasten. Pas je in het team, ben je in staat om mensen te motiveren, ben je gepassioneerd?”

Succesvoorwaarden

“Ik deed de interviews voor de topfuncties zelf. Ik zocht een keer net zolang tot ik een vrouw had voor de CFO-functie. Ze had op een gegeven moment al negen interviews gehad en ze was er klaar mee, gaf ze aan. Maar ze was er nog niet. Het tiende interview was met mij. Ik zei: ‘Ik wil met je reizen, met je eten in restaurants en kijken of je in m’n irritatiezone komt.’ Als dat het geval is, gaat het namelijk niet door. We hebben een hele goede klik gekregen. Ik vind de onderlinge verstandhouding en elkaar begrijpen een belangrijk onderdeel van het succes van BrandLoyalty. Vertrouwen vind ik een andere belangrijke voorwaarde. Als leider moet je vertrouwen uitstralen en ernaar handelen. Ik zei altijd: ‘Jij krijgt mijn creditcard en sleutel: succes.’ Daar krijg je zoveel loyaliteit voor terug.”

Dienbladen verkopen

“Een grote succesfactor is verder communicatie. Dat is zó belangrijk. Ik probeer communicatie te organiseren. Zo heb ik het kantoor ingericht op doorlopende communicatie met elkaar: de kopieermachine, printer, koffie en keuken zitten op onlogische plekken. Alles om het rondlopen en communicatie te bevorderen. Dienbladen zijn verboden, iedereen moet zijn eigen kopje halen. Dan loop je door het pand en kom je mensen tegen. Ik creëer ook bewust rijen op kantoor. Dan móéten ze wel even met iemand praten. Belangrijk, want als er iets fout gaat, is het communicatie. Altijd.”

Gepikt

“Ik durf te zegen dat ik niet zo origineel ben, maar wel creatief. Ik heb de meeste dingen gepikt. Of geleerd, zo je wilt. Door managementboeken te lezen bijvoorbeeld. Het boek van Jack Welsh vind ik mooi. Van hem leerde ik dat je de top tien van je mensen moet koesteren en in hun kracht moet zetten. En: elk jaar moet je twintig procent van je personeelsbestand afstoten, de minste twintig procent om precies te zijn. Daar heb ik me wel aan gehouden. Op dat vlak durfde ik ook wel door te pakken. Afspraak is afspraak, geen concessies doen. Soms moet je ook snel beslissingen kunnen en durven nemen.”

Leider

“Het leukste vond ik het om mensen uit te dagen. Ik werd niet gezien als dictatoriaal, maar wel als een sterke leider. Ik wist het wel vaak beter, omdat ik verstand van zaken had als ik in een discussie belandde. Ik ben niet iemand die altijd aan het woord moet zijn. Integendeel zelfs. Ik analyseer eerst, zeg vervolgens iets zinnigs en sla dan toe. Ik ben er inmiddels van overtuigd geraakt dat je altijd, van elke ontmoeting en elk gesprek wat leert. Uit dit gesprek neem ik ook weer dingen mee, bijvoorbeeld vanuit de verhalen van andere ondernemers in dit boek.”

Fit

“Een gezond en regelmatig leven vind ik belangrijk. Ik ben overigens geen goede slaper. Als ik slecht sliep in mijn jaren bij BrandLoyalty ging het over mensen. Dat ik iemand moest ontslaan bijvoorbeeld. Ik vind het belangrijk dat mensen goed in hun vel zetten. Privé moet het dan ook goed zitten. Ik geloof niet in managers die zestig uur per week werken. Zelf sport ik veel, zeker drie keer per week. Ik zit in de gym en loop hard. Op dit moment fiets ik veel.”