Nieuws Groei

Gerbert-Jan Valk (oprichter Linden-IT): 'Ik ben het type meewerker, delegeren is mijn uitdaging'

Met Linden-IT bestormt oprichter en ceo Gerbert-Jan Valk de detacheringsmarkt voor it’ers. Om kunnen gaan met onzekerheid, maar ook risico durven nemen als ondernemer zijn lessen die hij heeft getrokken uit de financiële crisis van 2008 en meer recentelijk de coronapandemie. Nu staat het bedrijf voor een volgende (groei)fase.

Koos Plegt 27 mei 2022

Gerbert Jan Valk Linden IT

Gerbert-Jan Valk, oprichter Linden-IT.

Als student commerciële economie merkte Gerbert-Jan Valk twintig jaar geleden al hoe leuk hij het vindt om de link te zijn tussen organisaties en mensen. Vanuit een salesrol in een callcenter maakt hij na zijn studie snelle stappen naar supervisor en projectmanager, waarbij hij verantwoordelijk is voor klantrapportages en de overdracht van informatie tussen afdelingen. Met deze ervaring zoekt hij zijn volgende baan in de uitzendbranche. Bij Randstad maakt hij kennis met de arbeidsmarkt voor IT’ers en merkt hij voor het eerst de grote mismatch op tussen arbeidsmarkt en opleiders.

Valk schrijft vervolgens een plan om MBO-4-afgestudeerden aan te nemen en zelf verder op te leiden voor opdrachtgevers. Hiermee gaat hij aan de slag bij het net opgerichte Peak-IT. ,,Hun businessplan was precies wat ik zojuist bij Randstad had voorgesteld. Ook zij zagen de mismatch. Een MBO-afgestudeerde systeembeheerder kon je bijvoorbeeld in de praktijk niet bij een multinational aan de servers laten zitten. Daarom wilden wij ze bijscholen met trainingen in Microsoft, IT-servicemanagement en communicatievaardigheden.”

Leren netwerken bij allerlei netwerkclubs

Bij Peak-IT krijgt Valk te maken met de gevolgen van de financiële crisis, die ook de detacheringsbranche hard raakt. De organisatie wordt gecentraliseerd en als salesmanager wordt hij verantwoordelijk voor alle grote landelijke contracten. Na een uitstap naar een opleider voor webbouwers en multimediadesigners, komt hij weer in aanraking met de oorspronkelijke oprichters van Peak-IT, om hun Duitse tak te trainen in sales. Zij hebben inmiddels de rest van het bedrijf verkocht en investeren nu in start-ups. Met hen start hij Linden Mobile. ,,Voor het eerst was ik helemaal verantwoordelijk als ondernemer. Een ervaring waar ik veel van heb geleerd.”

Zo merkt Valk dat hij meer voldoening haalt uit de verkoop van diensten dan producten zoals apps en websites, wat Linden Mobile deed. Ook merkt hij dat hij zich op netwerkgebied moest ontwikkelen. ,,Op borrels was ik altijd degene die aan de bar eindigde met een persoon, waar ik dan de hele avond mee stond te praten. Dat vond ik een ontwikkelpunt. Daarom werd ik lid van verschillende netwerkclubs en daar merkte ik dat ik het ontzettend leuk vond om mensen te koppelen.” Omdat juist in die tijd klanten steeds vaker vragen of Linden Mobile ook hen aan goede it’ers kan helpen, besluit Valk tot een volgende ommezwaai. Samen met zijn compagnons neemt hij een jaar de tijd om marktonderzoek te doen en een plan te schrijven. Het resultaat is Linden-IT. ,,We begonnen in 2016 weer helemaal op nul, maar het was een succes. Binnen vijf jaar zaten we op 285 gedetacheerde it’ers.”

Lees ook: Het Groeicollege: Kees de Jong geeft advies hoe bij te leren als ondernemer

Spannende tijd in coronacrisis

Gestage groei is dan vijf jaar lang het verhaal van Linden-IT, totdat de volgende crisis zich aankondigt. ,,Toen in maart 2020 de coronapandemie Nederland bereikte, werd het even bijzonder spannend. Vrijwel alle klanten trapten op de rem. Zo gooide KLM alle inhuur eruit. Heel rigoureus besloten we de voordeur dicht te doen en geen nieuwe mensen meer te werven. Doordat de achterdeur wel openbleef -met klanten hadden we de afspraak dat zij onze kandidaten na een bepaalde periode een aanbod mochten doen- hoefden we van niemand op een vervelende manier afscheid te nemen. De omvang van onze organisatie daalde wel fors: in augustus 2020 waren we nog maar met honderdnegentig mensen."

De corona-uitbraak hakt er flink in. ,,Klanten belden om afscheid te nemen, kandidaten belden in paniek op, thuiswerken moest overal georganiseerd worden en we moesten overheidssteun aanvragen. Juist omdat we de ervaring van de financiële crisis nog hadden, waren we flexibel georganiseerd. En misschien reageerden we wel wat overdreven door ineens de voordeur dicht te zetten. Maar we zaten daardoor wel meteen in de juiste crisismodus, van waaruit we de juiste stappen konden zetten."

Snelle groei na de crisis bleek nieuwe uitdagingen op te leveren

,,Toen de markt na enkele maanden weer aantrok, groeiden we ook weer snel. In 2021 gingen we zelfs naar 350 mensen. Een nieuwe uitdaging, want probeer dat maar eens bij te benen. Met de juiste mensen, zonder nee hoeven te verkopen aan klanten en zonder verlies aan kwaliteit. Achteraf gezien vind ik dat we zelfs nog te voorzichtig zijn geweest en dat we sneller hadden kunnen groeien. Maar ja, niemand kan in de toekomst kijken en je moet kunnen ondernemen met bepaalde risico’s.”

Lees ook: Groeien met je bedrijf: door de 5 belangrijke fases

Als ondernemer beschrijft Valk zichzelf als ‘het type meewerker’. ,,Een it’er recruiten, een probleem bij een klant oplossen of een nieuwe collega wegwijs maken: ik doe het allemaal graag. Daarin schuilt ook een gevaar, want ik doe zo best veel. Als je bedrijf groeit, moet je leren delegeren. Dat lukt me inmiddels beter dan vroeger. We zitten nu wel op het niveau dat we goede mensen op de juiste plekken hebben zitten. Daardoor slaap ik ’s nachts ook beter.”

Kwaliteit belangrijker dan groei

Door verantwoordelijkheden over te dragen kan de ondernemer zich meer richten op strategische vraagstukken. ,,Hoe gaan we bijvoorbeeld de interne organisatie realiseren die nodig is om naar duizend mensen door te groeien? Het liefst zonder dat ik helemaal ‘uit de business’ ben, want dat kan ik niet. Nu verdeel ik mijn tijd tussen onze kantoren in Amsterdam, Baarn, Den Bosch en Lissabon en probeer daar iedereen zoveel mogelijk te helpen, zodat zij door kunnen groeien en meer verantwoordelijkheden kunnen oppakken.”

Een peildatum staat er overigens niet op de beoogde groei. ,,Kwaliteit vind ik belangrijker. Ik kan al onze USP’s wel opsommen, maar onderaan de streep zijn wij zelf degenen die ons bedrijf uniek maken. Persoonlijke verbindingen maken zit niet alleen in mijn dna, maar ook in dat van Linden-IT. We streven echt naar langdurige relaties met onze kandidaten en klanten. Dat krijgen we ook van hen terug: niemand voelt zich een nummer. Daarin schuilt onze voornaamste uitdaging. Verder groeien met Linden-IT, zonder die persoonlijke touch te verliezen.”

Blijf altijd op de hoogte van het laatste nieuws voor ondernemers.

Ontvang iedere ochtend onze nieuwsbrief en blijf op de hoogte van het laatste ondernemersnieuws