Nieuws Actueel

Dit is het geheim van de zakelijke successen van Virgin-baas Richard Branson

Het heeft even geduurd, maar twee decennia na zijn biografie Losing my Virginity, die twee miljoen keer over de toonbank ging, vond Richard Branson het tijd voor een vervolg. ,,De afgelopen twee decennia is er ongelooflijk veel gebeurd in mijn leven'', zegt de zakenman aan de telefoon vanuit Londen. En dus ligt nu deel twee in de boekhandel, dat in de vertaalde versie de Engelse titel Finding my Virginity heeft behouden. Dat schrijft het AD.

David Bremmer | Foto: AFP 27 juli 2018

Richard branson 6

Virgin

De titel is uiteraard een knipoog naar Bransons bedrijvenimperium. De naam Virgin, maagd, werd begin jaren 70 door een werknemer gemunt, omdat Branson totaal nieuw in de zakenwereld was. Sindsdien loopt Virgin als een rode draad door zijn leven.

Tientallen ondernemingen

Hij heeft inmiddels tientallen Virgin-ondernemingen gesticht, te beginnen met zijn platenzaken en muzieklabel Virgin Records. Daarna volgden vliegtuigen (Virgin Atlantic, 1984), treinen (Virgin Trains, 1999), mobiele telefonie (Virgin Mobile, 1999), tot aan het al snel mislukte Virgin Cola toe. Ook staat de flamboyante Brit bekend om zijn pogingen met een heteluchtballon rond de aarde te vliegen, samen met onder anderen de later verongelukte ballonvaarder Steve Fossett.

Necker

Hoewel we Branson spreken vanuit Londen, woont hij grotendeels op zijn Caribische eiland Necker, gelegen in het territoir van, jawel, de Britse Virgin Islands. Daar krijgt hij beroemde vrienden te logeren: van Wimbledonwinnaar Novak Djokovic en zangeres Britney Spears tot Barack Obama.

5 miljard dollar

De verhuizing kwam Branson, wiens vermogen door Fortune op ruim 5 miljard dollar wordt geschat, op forse kritiek te staan. Als belastingvluchteling ontloopt hij miljoenen aan belasting in Groot-Brittannië. Zelf ontkent Branson, hij zegt verliefd op het eiland te zijn geworden.

Virgin Galactic Airways

Het tweede deel van zijn biografie pakt de draad op als Branson in 1999 een nieuwe onderneming registreert: Virgin Galactic Airways. En voegt hij eraan toe: ,,Omdat ik een geboren optimist ben, liet ik ook meteen Virgin Intergalactic Airways registreren.''

Nog niet met pensioen

Bijna twee decennia verder staat Branson - die sinds 1999 als Sir door het leven gaat - op het punt om daadwerkelijk mensen de dampkring uit te schieten. Een ticket gaat een slordige kwart miljoen dollar kosten. Het moge duidelijk zijn: Branson, deze week is hij 68 geworden, gaat nog lang niet met pensioen.

Ruimteavontuur

,,Sinds het verschijnen van mijn eerste biografie ben ik veel nieuwe uitdagingen aangegaan. Het grootste deel met succes, een aantal ook niet. Mijn ruimtevaartavontuur springt natuurlijk in het oog. We zijn door een moeilijke tijd gegaan, maar nu gaat het weer goed.''

Wat is het geheim van uw zakelijke succes?

,,Als je iets goedkoper en beter doet dan een ander, dan slaag je meestal. Als tiener kocht ik veel elpees en zag ik dat muziek duur was. Dat bracht me op het idee om een platenzaak en een label te beginnen. Voor Virgin Records speurden we naar onbekende, maar talentvolle artiesten. Dat lukte wonderwel, met Mike Oldfields Tubular Bells hadden we meteen een waanzinnig succes te pakken. We groeiden uit tot 's werelds grootste onafhankelijke label.''

Hoe lukt het om zo veel bedrijven te besturen en tijd over te houden voor allerlei hobby's?

,,Op 16-jarige leeftijd startte ik mijn magazine Student, waarvoor ik verhalen schreef én de zakelijke kant deed. Als ondernemer leerde ik snel dat ik zaken uit handen moest geven. Dat doe ik door me met de beste mensen te omringen. Zo houd je tijd over voor jezelf en je familie. Het is het beste advies dat ik iedereen kan geven: put yourself out of business, maak jezelf zo veel mogelijk overbodig.''

Momenteel bent u in een space race met Amazonbaas Jeff Bezos en Elon Musk.

Lacht: ,,Met de rijkste mannen op aarde strijden is een interessante uitdaging. We begeven ons overigens deels op andere terreinen. Musk mikt niet op ruimtetoerisme, Bezos deels.''

Wie krijgt het eerst mensen in de ruimte: Bezos of Virgin?

,,Ik kan alleen voor mezelf spreken, ik denk dat ons ruimteveer VSS Unity dit jaar de ruimte in kan en anders begin volgend jaar. We liggen op koers, maar het moet veilig kunnen. Vandaar dat we veel testvluchten doen.''

U wilt zelf ook mee?

,,Ik hoop volgend jaar mee te gaan, ik zie ernaar uit.''

Welke ondernemer bewondert u eigenlijk zelf het meest?

,,Dan kies ik Larry Page, mede- oprichter van Google. Hij is een vriend van me geworden, ik vind hem geweldig. Hij blijft het liefst in de luwte, maar is het brein achter Google. Hij heeft iets bedacht dat de hele wereld gebruikt en mede dankzij zijn inspanningen hebben we straks zelfrijdende auto's en allerlei andere mooie diensten.''

Wat wilt u nog bereiken in de tijd die u nog heeft?

,,Mijn levensfilosofie is 'zeg nooit nee': ik blijf nieuwe dingen doen, anders zou het leven maar saai zijn. Meer serieus, ik heb 70.000 tot 80.000 mensen werken bij Virgin en ik probeer een verschil te maken in alles wat ik doe.''

Sir Richard Branson werd schatrijk met zijn vele ondernemingen. En ondertussen viert hij vakantie met de Obama's en Kate Winslet op zijn eigen eiland.